A “Pálinka” szó megjelenése nagyjából török időkre tehető, ám ezidőtájt az égetett szeszek általános elnevezésére szolgált. Az 1900-as évek elejére leginkább a bor, borseprő, törköly vagy gyümölcs alapú szeszes italt szervíroztak annak, aki pálinkát kért.

A különböző égetett szeszek, párlatok megjelenése a 12. századra tehető. Ekkor leginkább gyógyhatású esszenciának, se nem élvezeti szernek tekintették a párlatokat. Alapanyaguk gabona, gyümölcs vagy hibás bor, borseprű volt. A 15. században már a szeszfőzdék is megjelennek, a 16. századra pedig már elterjed ital az különböző eredetű égetett szesz – melynek továbbra is a rossz bor volt a legfőbb alapanyaga.

Az 1700-as évek környékén Erdélyben találkozunk a törkölypálinka megnevezéssel, a silvóriummal, és más gyümölcspárlattal. A 19. század derekára hazánkban az égetett szeszek már mindenütt jelen voltak: gabona-, gyümölcs- és krumplidesztillátumokat fogyasztottak országszerte. Azonban e párlatok minősége a korabeli technológiának köszönhetően nem volt tökéletes. Sőt! S bár az eszközök folyamatosan fejlődtek, vele együtt a választható gyümölcspárlatok száma is, a boldog békeidőket követően a törvényi változások megálljt parancsoltak a hivatalos házi szeszfőzésnek: megindulta zugfőzés csaknem évszázados kora.

A világháború utáni időkben a pálinkát csak hibás, sérült, nem megfelelő minőségű gyümölcsökből állították elő – jelentős minőségi romlást előidézve.  Ezt jelezte az is, hogy számos esetben a tiszta szeszből és aromából előállított pálinka ízletesebb volt természetes versenytárásnál.

Bár a pálinka, mint a az égett szeszek szinonimája ma sem tűnt el, már a legtöbben a tiszta, minőségi  gyümölcsből kinyert, minőségi párolási technológiával előállított szesz italt értjük.

2004-től napjainkig

Bár 2004-től kizárólag Magyarországon termett gyümölcsből, vadgyümölcsből, szőlő törkölyből, illetve aszú szőlő törkölyből erjesztéssel és lepárlással készült, minimum 37,5% alkoholtartalmú szeszes italt nevezzük pálinkának, mindezt csupán a 2008-as pálinkatörvény rögzíti pontosan. Vagyis hivatalosan minden egyéb esetben tartózkodni kell a pálinka megnevezés használatától.